Rocket Lab完成第二级3D打印火箭发动机测试

还记得Rocket Lab吗?两个月前,这家来自新西兰的航天创新企业成功完成了对其Rutherford发动机的测试,从而加入了全球太空竞赛的行列。尤其是,这款Rutherford发动机燃烧和推进剂供应系统的主要部件都是3D打印的。而如今该公司由成功完成了对其第二级火箭的发动机进行的测试,从而离该火箭今年晚些时候的正式发射又近了一步。第二级火箭的主要功能就是将载荷送入轨道,从而完成整个发射任务。

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3D资源巴了解,Rocket Lab的团队在过去十年来一直致力于开发自己的火箭系统。该公司目前有两个办事处,一个在洛杉矶,另一个在新西兰。除此之外,他们还正在新西兰Mahia半岛建造自己的发射场。该公司的旗舰项目是Electron小型运载火箭,该火箭可以将卫星送入地球轨道。最为特别的是Electron的发动机的许多关键部件都是3D打印的,目前Electron正日益接近其计划中的首次发射日期。

据该公司CEO Peter Beck透露,迄今为止,在这个项目上他们已经完成了几个里程碑式的阶段性任务,其中第二节火箭发动机的成功测试是非常重要的一步。Beck还透露,到目前为止,他们花在Electron运载火箭上的开发费用只有500万美金左右,未来预计每颗卫星的运送成本只有5万美元。该火箭将于今年晚些时候进行首次试飞,其中的Rutherford发动机,它的重量近23000公斤,现已基本完成。

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Beck认为,在整个火箭开发过程中,3D打印技术发挥了关键性的作用。“我们的团队成功地扩大了许多新技术的应用,其中包括碳复合材料飞行油箱(flight tank),电动涡轮泵和3D打印等。Rutherford也有一个独特的电力推进系统,其主要利用高性能无刷直流电动机和锂聚合物电池来驱动其涡轮泵。”他说。

他接着说,对于3D打印技术来说,Rutherford本身就是一个重要的里程碑,因为它是第一个最重要的部分(燃烧室和推进剂供应系统)全部依靠3D打印制造的氧/烃发动机。

对于Rocket Lab公司来说,项目正在飞快地向前推进。该公司最近还聘请了第一百位工程师去设计、测试和建造Electron火箭和Mahia发射场。“Rocket Lab公司的工程师全是国际专家,其中许多人已经前往新西兰,在该项目中工作。该项目中有超过四分之一的工程师拥有博士学位。”Beck说。“去年以来,我们团队的规模增加了两倍,Rocket Lab目前还正在为其在奥克兰的研发中心的30个工作岗位招募人才。”

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除此之外,该公司也正准备建造一个长期制造与维护工厂,目前新西兰的怀罗瓦地区(Wairoa District)已经向该公司伸出了橄榄枝,但是Rocket Lab公司仍然没有下决定。

当然最重要的是,首次发射时间已经日益逼近。尽管项目总体上进展比较顺利,但是这中间还是有一些需要克服的障碍。“有很多变化的因素,包括技术上和管理上的,而且公司还正在开发大量的配套设施——所有这些因素都会影响发射计划。”Beck说。但他同时又补充说,该公司目前已经准备好在今年下半年进行三次测试了。他们希望第一次商业飞行可以在2017年进行。

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